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创业故事:“80后”教授和他的激光绿色打印技术

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从备受英国利物浦大学团队伙伴和博士生导师质疑,到攻克多个关键性实验参数、拓展应用领域,再到今年即将在武汉建成国际上首条激光绿色印版生产线,湖北工业大学机械工程学院的80后教授刘顿花了整整十年时间。

他的团队正是凭借超快激光绿色印刷这一技术,获得5项英国发明专利和4个国际发明专利,并被国际上称为“具有颠覆性意义、有希望改变整个印刷行业的技术”。

目前,刘顿还兼任英国J P Imaging公司激光技术首席科学家、产品开发总监,也是湖北省“百人计划”特聘专家,并入选武汉市东湖“3551光谷人才计划”、武汉市“晨光计划”。而他的团队,除了从一开始就和他“搭班子”来中国创业的工程与材料科学专家、英国牛津大学博士、“百人计划”特聘教授Peter Bennett,还多了几位年轻的“80后”教授和20多个研究生。

英国导师不看好,“80后”教授带牛津博士回汉“搭班子” 激光绿色打印技术 愣是被他搞成了

湖北工业大学教授刘顿。

记者李子云 摄

师承国际激光加工领域泰斗

拉着牛津博士回国“搭班子”

1998年,刘顿进入了湖北工业大学机械工程学院开始了本科学习生涯。大学期间,他凭借优异成绩留校担任辅导员,第二年就拿到国际奖学金,赴英国利物浦大学深造,攻读激光工程硕士。2007年获得利物浦大学助研职位,获全额资助攻读博士学位。

现年80多岁的利物浦大学William Steen教授是全世界第一位在大学开展激光加工研究的专家,也是激光清洗领域的泰斗。而刘顿的博士生导师,正是William Steen教授四大弟子之一的Ken Watkins教授。

2007年,英国牛津大学博士Peter Bennett和英国利物浦大学几名学者的联合研发刚刚起步,在刘顿的实验室看到他的飞秒激光加工技术样品后,一拍即合,决定到中国创业,刘顿也婉拒国外高薪聘请职位,毅然带着妻子回国。能拉上Peter举家搬迁到中国来并不容易,Peter曾担任柯达英国研发部总监,以数码制版技术帮助柯达获得英国女王企业奖,也曾是在多个国家担任印刷制版顾问的“空中飞人”,“我对Peter说,跟我一起回中国吧,国内的工业发展得比英国好,市场前景更广阔”。

回国后,为拓展学校激光领域研究,刘顿决定,以湖北工业大学为平台,联合武汉多家公司和英国的多所大学、激光器公司,以及他所工作过的印刷公司等科研、产业资源,一起搭建一个中英联合超快激光技术研究中心。2012年9月,该中心正式成立,致力于在激光微纳加工、激光绿色制造等领域开展研究,这个横跨国内外的校企合作梦想终于实现。

连导师都“不看好”的项目

现在被国内外多家公司“盯上”

“项目前期我们走了不少弯路,到2010年才稍微看到了点曙光”,刘顿说,2007年开始项目时测试了很多不同的激光器和材料,但稳定性都不高,也没找到关键实验参数,当时在英国,整个团队差不多20人,好几个人都想放弃,包括导师Ken都劝他:“这个项目产业化有难度”。得知刘顿已经决定和Peter回国创业后,Ken苦口婆心地劝他:“目前的结果还不稳定,你要当心”。

刚回国申报项目时,一个国内知名专家直接泼了一瓢冷水:“你们想产业化?没戏!”原来,这个专家也曾经尝试了该领域,但没做出来。刘顿却一直坚信,自己的团队是全世界最优秀的,“如果连我们都做不到,就没人能做了。”

2012年回母校后,刘顿开始了苦行僧式的科研生活:每天早上8点到实验室,一直到晚上10点关门才走,没有节假日,过年时才抽几天回十堰看望年迈的父母。

有一次,为了得到一个重要实验参数,整个团队花了差不多两个月的时间,但总是得不到理想的结果,后来发现,是设备显示上有极微小的误差,引入第三方仪器校准之后,才得出那个关键数据。2014年底,他们终于找到并控制了关键性参数。2015年,又将技术的应用领域进一步拓展,并运用到舰船抗腐蚀、防微生物附着和流体减阻、机翼的抗冰冻上。

刘顿介绍,国外现有的技术尽管也能实现这样的操作和制备,但成本是他们的10倍左右,而同样的价值,刘顿他们比国外快了48倍。他们研发的激光绿色印刷技术,相较于传统平版印刷技术来说,由于没有涂层,又可重复利用,且不使用显影剂,因此能将成本降低30%,还兼具绿色环保的优势,后期使用能将成本直接降低到现有的15%左右。

“希望2017年能够尽快和合作方建成首条国际激光绿色印版生产线,让产品更快上市。”刘顿说,目前已经有好几家国内外企业“盯上”了这一技术,对他们的激光绿色印版前景十分看好。


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