先后大手笔投资:福特“疯狂”追逐自动驾驶

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近日,福特公司CEO吉姆·哈克特(Jim Hackett)宣布,将于2018年开始对自动驾驶汽车进行市场测试,并希望以此拓展新的业务领域。在自动驾驶领域,由于Waymo和特斯拉等科技公司已经取得领先优势,传统汽车厂商也纷纷加快自动驾驶布局,如通用、宝马、福特、奔驰等。

由于传统车企对于自动驾驶所需的关键部件布局较少,特别是在雷达传感器方面。因此,传统车企更多是采用并购形式快速进入自动驾驶领域。

图片来自福特官网

对于福特汽车而言,2015年错过与谷歌联手的“童话故事”之后,在自动驾驶领域并未停下脚步。2016年福特向美国硅谷激光雷达公司Velodyne投资7500万美元,以应对自动驾驶领域白热化的竞争。Velodyne对于自动驾驶领域来说可谓赫赫有名,谷歌无人汽车研发测试所使用的激光雷达就是来自该公司。目前,Velodyne已经参与了全球几十家自动驾驶车项目,已经成为自动驾驶汽车用激光雷达最主要的供应商。

对于此次投资,据福特前任CEO马克·菲尔兹(Mark Fields)透露,福特更加看重的是与Velodyne在自动驾驶领域的技术合作。但是,能够对于福特在技术方面有多少帮助还不得而知,毕竟和Velodyne有合作关系的车企并不是少数。并且在接受福特的投资之后,Velodyne仍是独立运作,福特没有控制权,也不占董事会席位,但可以优先推荐独立董事名额,这显然无法满足福特对于自动驾驶话语权争夺的要求。

随后,福特又10亿美元大手笔投资了一家创立刚3个月的公司Argo AI。为了实现2021年推出一款全自动无人驾驶汽车,Argo AI将为福特开发一款人工智能的虚拟司机系统。虽然说Argo AI的创始人BryanSalesky和PeterRander曾是Uber和谷歌无人驾驶技术的负责人,但是Argo AI仍有很多工作需要做。Argo AI的目标是开发出自动驾驶的“全堆栈解决方案”,需要开发出整个视觉驾驶系统,包括摄像头、雷达、光检测和测距雷达、软件、计算机平台等。因此,Argo AI也开始大规模争抢自动驾驶领域人才。另外一方面,Argo AI也在不断完善自己的技术布局。

10月31日,福特Argo AI宣布收购专注于研发激光雷达的初创公司Princeton Lightwave。Argo AI公司CEO Bryan Salesky认为,实现自动驾驶激光雷达将成为重要组成部分,但是现在其价格过高,这也是限制无人驾驶大规模部署的重要原因之一。收购Princeton Lightwave公司,将使得激光雷达传感器价格降至“负担得起”区间。

据HIS预测,预计2035年全球每年将有2000万辆自动驾驶车上路。如果说自动驾驶将改变未来的交通模式及生态,恐怕现在没人会反对,这也是福特汽车大力布局的原因。从与谷歌的暧昧不断,到战略性投资Velodyne,到Argo AI的大手笔收购及深度参与(Argo AI很多工程师都来自福特视觉部门),再到收购Princeton Lightwave降低激光雷达成本。福特在自动驾驶领域的“野心”不可小觑!

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